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Ivar Méndez, un neurocirujano que dirige investigaciones sobre el cerebro en Canadá

Actualmente es el jefe del Departamento de Cirugía de la Universidad de Saskatchewan. Con un equipo de 20 especialistas desarrolló un cerebro en realidad virtual con fines pedagógicos. También realiza estudios sobre el tratamiento del Parkinson.

Gonzalo Díaz Díaz de Oropeza  / La Paz

Las ramas de la ciencia que estudian el cerebro avanzan a pasos agigantados. Una de ellas tiene el objetivo de entender qué áreas controlan las funciones cerebrales más complejas, como la imaginación, la meditación, el carácter o el juicio.

"Son áreas de funcionamiento superiores. Ya sabemos qué áreas del cerebro manejan los músculos o los ojos”, afirmó el neurocirujano boliviano Ivar Méndez, quien lidera equipos de investigación en estas especialidades en Canadá.

Este médico paceño recientemente visitó el país. Actualmente es el jefe del Departamento de Cirugía de la Universidad de Saskatchewan, Canadá. "Tengo responsabilidades de liderazgo, no solamente como cirujano, sino como investigador”, señaló.
 

Méndez se formó en el colegio San Ignacio de La Paz. Al acabar sus estudios de bachillerato su familia se mudó a Canadá. En ese país se formó como médico en las universidades de Toronto y Western Ontario. Su especialización en neurocirugía la realizó en la Universidad de Lund, Suecia, donde también obtuvo un doctorado en neurobiología.

"Siempre me ha fascinado conocer el mecanismo del cerebro por el cual se controla el cuerpo humano y genera pensamiento”, señaló. "Puede generar ideas. Los artistas, por ejemplo, imaginan obras que no existen. Puede desarrollar los conceptos de amor, sacrificio o lucha por la libertad”.

Los avances en estas investigaciones se deben al desarrollo de tecnologías para obtener imágenes, como la resonancia magnética funcional, la tomografía computarizada funcional o la tomografía de positrones positivos. "Son nuevas tecnologías que permiten ver el cerebro en su funcionamiento, no simplemente como una radiografía en la que solamente ves el cráneo o los huesos. Estas tecnologías pueden ver el cerebro en funcionamiento y detectan qué áreas están funcionando”.
 

Cerebro en realidad virtual

En 2015, el doctor Méndez y su equipo imprimieron uno de los primeros cerebros 3D con fines pedagógicos. Su nuevo logro ha sido el desarrollo de un cerebro en realidad virtual. "Hemos podido convertir las imágenes de resonancia magnética de un cerebro a imágenes de realidad virtual”, explicó. "Uno se pone visores y puede entrar al cerebro para, por ejemplo, entender dónde está un tumor en relación con otras áreas. Puedes caminar dentro del cerebro, puedes ver todos los núcleos, las vías nerviosas”.

Méndez logró este avance junto a un equipo de programadores, ingenieros y técnicos de resonancia magnética. "Tenemos un equipo de 20 personas trabajando en el cerebro virtual.
 
 
Hemos producido el primero, se ha difundido en la prensa. Ahora lo estamos utilizando para enseñar  neuroanatomía a los estudiantes y planificar operaciones”, explicó.

Estas imágenes no son genéricas, pues corresponden a pacientes concretos, lo cual permite realizar operaciones virtuales. "Podemos sacar el tumor virtualmente y ver las complicaciones, las dificultades, el mejor abordaje o la mejor técnica antes de una intervención”. 

De esta forma se reduce el riesgo para el paciente, pues incluso se obtienen imágenes durante una operación. "A muchos de los pacientes los operamos mientras están despiertos, por ejemplo cuando tienen tumores cerca de las regiones que controlan el habla”, afirmó el especialista. 
 

Gracias a estas aplicaciones, ahora se pueden extraer tumores que antes no podían intervenirse.
 
"Eso es lo que estamos haciendo con un sistema que recién hemos instalado en nuestra sala de operación de neurocirugía del hospital de la Universidad de Saskatchewan”.

Méndez también participa en investigaciones relacionadas con células madre para tratar enfermedades cerebrales como el Parkinson. "Lo que estamos haciendo ahora es sacar las células madre de la piel o de la médula ósea para volverlas células madre y luego convertirlas en células cerebrales”. 

El procedimiento también se puede aplicar para tratar la diabetes, ya que se pueden obtener células del páncreas que al ser implantadas producen insulina. Como las células que se transforman son de una misma persona, no es necesario utilizar drogas antiinmunitarias.
 

Aplicaciones en Bolivia

Otra de las investigaciones del especialista está relacionada con la telemedicina. Una aplicación es la obtención de ecografías robóticas a pacientes que viven en comunidades a kilómetros de los centros médicos, como las comunidades asentadas en el norte de Canadá. 

"Estamos usando esta tecnología con mujeres embarazadas, que necesitan una ecografía prenatal para ver si hay algún problema con el bebé”, explicó. 

El doctor Méndez considera que esta tecnología se puede aplicar en el país. "Me interesa traer a Bolivia esta tecnología porque va a tener una utilidad muy grande”, señaló. 

Justamente, en gestiones pasadas la Fundación Ivar Méndez realizó ensayos en el país con equipos de telemedicina. "Se puede aplicar aquí, la tecnología ya se ha probado, hemos hecho todos los estudios y hemos comprobado que no hay una diferencia entre una ecografía directa y una robótica”, recordó.

Méndez en los meses recientes ha dado conferencias sobre sus investigaciones en la Universidad de Harvard y en otras entidades especializadas de Estados Unidos, Canadá y Suecia. También compartió sus avances en el país hace pocas semanas.

"Mi interés al regresar a Bolivia y tener comunicación con mis colegas es difundir lo que estamos haciendo para que la gente pueda ver el futuro. Eventualmente estas tecnologías van a tener que llegar a nuestro país”, concluyó.

 
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