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El complejo de la química básica (I)

El complejo de la química básica (I)
La perspectiva minera, al presente, aparentemente muestra que esta actividad estará concentrada en los proyectos del hierro del Mutún y del litio del Salar de Uyuni, para no referir a las importantes empresas: Huanuni, Colquiri, Karachipampa y otras,  que parecen no avanzar  hacia las etapas de ajuste que, con la urgencia del caso, requiere de decisiones urgentes, dada la estructura de precios internacionales actuales de minerales y metales.

La oportunidad se da por enfocar este tema del litio en Bolivia argumentando que todo indica que estamos ante el advenimiento de la era de la química básica o de un nuevo paradigma tecno-económico, el sexto desde la revolución industrial, como un factor clave con estos tan diversos elementos químicos. 

Sobre esta base se observa que el Gobierno ha decidido empezar a explotar las reservas más grandes del mundo localizadas en el Salar de Uyuni, en el  Salar de Coipasa y circundantes sin ningún interés privado, ya sea nacional o extranjero. Este plan de industrialización buscaba una producción de 1.000 toneladas al mes de litio, a partir de 2013.

En los últimos 20 años, el Servicio Geológico de Estados Unidos ha venido reportando y demostrando que a medida que la producción en yacimientos nuevos sube, las reservas tienden a incrementarse en razón  a que los operadores productivos no sólo se vuelven más conocedores de las reservas existentes, sino que tienen más incentivos para explorar nuevos campos. Adicionalmente, este organismo indica que la demanda actual de litio es de 25.000 toneladas al año.   

Fue en el Servicio Geológico de Bolivia (Geobol), institución que estaba a mi cargo en octubre de 1975, gracias a un  equipo de absorción atómica, a la dedicación de Fernando Urquidi Barrau y Waldo Ávila Salinas (+), con la colaboración del Servicio Geológico de Estados Unidos (USGS),  a cargo de su director en ese tiempo, George Ericksen, que se pudo determinar un importante contenido de litio en las muestras del Salar de Uyuni. Meses después,  en junio de 1976, cuando el director de Geobol  era Álvaro Fernández Castro  y  Carlos Brockman Hinojosa era director del Proyecto ERTS- SKYLAB- EROS PROGRAM de la NASA, aparecieron unas anomalías en las imágenes del Salar de Uyuni, detectados por sensores remotos.

Esas imágenes fueron debidamente procesadas con la colaboración de expertos en los laboratorios del USGS y se determinó un contenido importante de litio en las salmueras del Salar de Uyuni, como 5.400 a 5.600 partes por millón (ppm). Se había descubierto la cantidad de litio del Salar de Uyuni

Posteriormente, en agosto de 1989,  Óscar Ballivián Chávez  pudo interesar a la empresa Lithium Corporation of América, subsidiaria de FMC Corporation, empresa líder mundial en la producción y comercialización de productos químicos y de litio. Lamentablemente, cuando todas las negociaciones con el Gobierno boliviano, tanto tecnológicas como antecedentes legales, participaciones y otros, se encontraban listas para la firma del contrato correspondiente, inexplicablemente el  gobierno de turno negó esta posibilidad, que hizo que la empresa se fuera a desarrollar a Argentina, (hasta hoy) el yacimiento Hombre Muerto.

Recientemente, en Chile,  la compañía estadounidense Albemarle recibió la aprobación final para expandir operaciones de litio. El nuevo pacto entrega a Albemarle recursos suficientes para producir 80.000 toneladas métricas de sales de litio al año, durante los próximos 27 años, en su planta La Negra, actualmente en expansión. 

Albemarle, firma enfocada en productos químicos especializados, dijo en un comunicado que la modificación del acuerdo con la estatal Corporación de Fomento de la Producción (CORFO)  -relacionado a las instalaciones de la compañía en el Salar de Atacama- entró en vigencia el 30 de diciembre último pasado. El Salar de Atacama es parte del denominado "triángulo del litio”, zona ubicada en los límites de Argentina, Bolivia y Chile.

José Guillermo Tórrez G. O.  es ingeniero geólogo y administrador de empresas. 
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